– Vi var litt skeptiske da vi hørte at Hotel Katajanokka var et renovert fengsel, men vi ble utrolig positivt overrasket. Her er det jo bare kjempefint, sier Ann-Louise (46) og Mauritz Gyllenbern (45).

Populær oase

Det svenske ekteparet roser hotellet for god service og smakfull innredning mens de koser seg med mat og vin i hotellrestauranten "Jailbird".

De er helt sikre på at de kommer til å bo på Hotel Katajanokka igjen hvis de skal tilbake til Helsinki. Katajanokka hører til Best Western-kjeden, og har bare holdt åpent i knappe to år.

Les også:

Heisatur til Helsinki

Men fengselshotellet har rukket å bli en populær oase i den finske hovedstaden. Innenfor de gamle fengselsmurene ligger parken Linnanpuisto, og i skyggen av trærne kan gjester nyte et glass vin eller et måltid på uteserveringen "Terrassen".

– Folk liker at det er stille og rolig her, selv om hotellet ligger midt i byen. Det er langt flere enn bare hotellgjestene som benytter seg av restauranten og uteserveringen vår, forteller Pirjo Nurmi, markedsansvarlig hos Katajanokka. Hun viser gjerne gjestene rundt.

Fengselsatmosfære

At hotellet tidligere var et fengsel, kunne fort ha blitt en flau gimmick, men her er historien pietetsfullt bevart.

Det finnes riktignok håndjern til salgs i resepsjonen, men eierne av Katajanokka har også brukt mye tid og penger på å bevare bygningens tidvis grufulle historie.

I kjelleren finnes det restaurerte isolasjonsceller som er åpne for publikum. Her kan man få et inntrykk av hvordan det var å sitte innelåst 23 timer i døgnet med bare bibelen som selskap.

Hotellbaren er dekorert med bilder fra fengselsdagene, og fløyene – der celler nå er erstattet av hotellrom – har fremdeles de samme trange gangene.

Avstanden mellom rom og trapperekkverk (det går trapper midt i gangene) er såpass smal at de som har med seg store kofferter, har problemer med å få dem med seg inn på rommene.

Millionoppussing

– Se her, rekkverket buer seg der fangene pleide å lene seg inntil, sier Nurmi og peker.

Hun understreker at det var viktig for eierne å bevare så mye av den originale arkitekturen som mulig.

Dørene inn til hotellrommene måtte byttes ut på grunn av brannsikkerheten, men de har likevel den opprinnelige størrelsen og høyden.

Personer over 1,80 vil slå seg i hodet om de ikke bøyer seg ned.

– Folk var litt lavere på 1800-tallet, forklarer Nurmi med et smil. Heldigvis får gjestene litt mer plass å boltre seg på enn de fangene som engang satt her.

Hvert av de 106 rommene består av mellom to og tre celler. Det er likevel vanskelig å unngå fengselsfølelsen helst, selv om hotellet er restaurert og toppmoderne.

Hele 180 millioner kroner kostet det å gjøre fengselet beboelig for kresne hotellgjester.

Brudepar

Det er for øvrig ikke bare turister som booker seg inn på Katajanokka for kortere eller lengre opphold.

Siden hotellet har bevart det gamle fengselskapellet, er det mange som velger å gifte seg her. Det er ikke noe krav at man velger en kristen vielse. Hotellet tar selvsagt også gjerne ansvar for bryllupsmiddagen og nattelosjiet.

– Så det er et veldig praktisk sted å ha bryllup. 20-25 par velger å gifte seg her årlig, sier Nurmi. Den gang hotellet var fengsel, var det også tilløp til romantikk.

– På 40-tallet var både kvinner og menn fanger her, og i 1946 ble fengselets eneste ulovlige tunnel oppdaget. Men fangene som gravde den ut, hadde ikke forsøkt å komme seg ut i friheten, i stedet hadde de banet seg vei opp til kvinnefløyen. De greide å holde tunnelen hemmelig i to uker før det ble oppdaget, smiler guiden.

I dag er det imidlertid brudepar som står for romantikken, og det er også mange som har utdrikningslaget sitt på restauranten "Jailbird". Oppfatningen av at ekteskap og fengselsdom har mye til felles, lever ennå i beste velgående, særlig blant gutta.

– Det er veldig populært å stenge brudgommen inne i isolasjonscellen og ta bilder, sier Nurmi og himler med øyene.

Flere fengselshoteller

Det har blitt populært å gjøre om gamle fengsler til elegante hoteller. Her kan frivillige fengselsfugler sjekke inn:

Four Seasons Istanbul at Sultanahmet (Istanbul, Tyrkia) www.fourseasons.com/istanbul/

Malmaison (Oxford, England) www.malmaison-oxford.com

The Liberty Hotel (Boston, USA)www.libertyhotel.com

Stav Gjestegaard Kasjotten (Skjetten, Norge)www.kasjotten.no

(Kilder: cntraveller.com og kasjotten.no)